Sport in Amerika en Canada: Baseball

Wanneer de Superbowl in januari voorbij is, zeggen veel Amerikanen de winterkou vaarwel om op te warmen voor homeruns en pitchers. In de baseballstadions begint in maart de spring training en in lokale parken gaan er duizenden 'little leagues' voor amateurhonkballers van start. Baseball, Engels voor honkbal, is als sport diep verweven met de Amerikaanse cultuur. Het bezoeken van een wedstrijd is vaak een familie-aangelegenheid en hotdogs en grote bekers cola zijn vaak bij de entreeprijzen inbegrepen.

Het spel

Pitcher en catcher

Op een honkbalveld strijden twee teams van negen spelers tegen elkaar. De teams zijn om de beurt in de aanval (de slagpartij) of in de verdediging (de veldpartij). Drie spelers hebben een centrale rol: de pitcher (werper) en de catcher van de verdedigende partij, en de hitter (slagman) van de aanvallende partij. Zij staan op één lijn. De pitcher gooit de bal richting de hitter van de tegenpartij. Bij die worp moet hij zien te voorkomen dat de slagman de bal weg kan slaan, zodat de bal door de catcher van zijn eigen partij kan worden gevangen. Maar de pitcher moet de bal wel richten tussen knie- en borsthoogte van de slagman. De truc is dus om de bal erg hard te gooien of met effect. Anders dan je als ongeoefende kijker zou verwachten, staat dus niet de hitter centraal, maar de pitcher. De vele manieren waarop hij een bal kan gooien, zoals fastball, slider, curveball en change-up, verraden zijn belangrijke rol. Het werpen is een zware fysieke taak: een goede pitcher heeft een stevige schouder en elleboog nodig om de bal hard en zuiver te kunnen gooien. De beste pitcher van het team wordt de 'starting pitcher' genoemd, hij gooit de meeste ballen. De meeste pitchers zijn 'relieving pitchers', die na enkele worpen worden afgelost.

Aanval

Het team van de slagman is in de aanval en kan punten scoren. Dat kan alleen wanneer de slagman de bal weet te raken: hij moet deze zo ver mogelijk het veld in slaan. Vervolgens rent de slagman langs de drie honken. Wanneer hij vanaf het derde honk naar de thuisplaat rent, wint hij een punt. Als de slagman langs alle honken rent binnen één slag, dan maakt hij een 'homerun'. Intussen probeert de veldpartij de bal te vangen, de speler af te tikken met de bal of om de bal snel mogelijk terug bij de catcher te krijgen. Lukt een van die drie, dan is de aanvaller 'uit' en kan hij geen punt meer maken.

Baseball pitcherBaseball hitter en catcher

Opstelling

Een team dat in de verdediging is, de veldpartij, staat als volgt opgesteld: Naast de pitcher en de catcher zijn er vier veldspelers. Deze 'infielders' zijn verspreid over de drie honken, de vierde speler staat tussen de tweede en derde honk om een symmetrische opstelling te creëren. Deze speler heet de 'shortstop'. Achter deze vier veldspelers staan nog drie spelers, zij worden de 'outfielders' of verrevelders genoemd. Deze spelers staan links, rechts en recht achter de infielders. De veldpartij moet voorkomen dat de slagman een punt kan maken door langs de honken te rennen. Dat kunnen ze doen door de bal drie keer zó te gooien dat de slagman hem niet kan raken, door de bal te vangen wanneer hij de bal wel raakt óf door de bal te vangen en de rennende slagman af te tikken. De slagman is dan 'uit'. Als er drie spelers van de slagpartij 'uit' zijn, wisselt de veldpartij met de slagpartij. Het spel telt negen innings, in één inning is iedere ploeg zowel slag- als veldpartij geweest. Een wedstrijd duurt gemiddeld drie(!) uur.

Baseball opstelling

Sport als sociale binding

Hoewel honkbal in Europa weinig harten sneller doet kloppen, is het voor veel Amerikanen een ware familie-aangelegenheid om een wedstrijd bij te wonen. De kosten voor een hot dog en een grote cola zijn dan ook vaak inbegrepen bij de entreeprijs. Tijdens de wedstrijd is er heel wat entertainment. Prijsvraag na prijsvraag wordt op de bezoekers afgevuurd. Omdat de spel niet altijd snel gaat, is het bezoeken van een honkbalwedstrijd ook een sociale aangelegenheid. Honkbal is voor Amerikaanse kinderen vaak een van de eerste sporten die ze beoefenen. Hierdoor zijn er ontelbare 'little leagues' ontstaan in de parken van Amerikaanse suburbs. Bezoek een park aan het eind van een zomerdag en je hebt grote kans om een klein honkbalveldje ('diamond') aan te treffen met trainende kinderen.

Honkbal op hoog niveau: MLB

Honkbal is voor veel Amerikanen een belangrijke sport. Het honkbalseizoen loopt van april tot september. Waar de NBA de Amerikaanse basketbalhemel is, is de Major League Baseball (MLB) de grootste competitie voor honkballers. De MLB is opgedeeld in de American League en de National League. Teams in de MLB spelen in het reguliere speelseizoen vier à vijf wedstrijden per week, wat het totaal op 162 wedstrijden brengt. Wanneer het reguliere speelseizoen eindigt, gaan in oktober op het hoogste niveau de play-offs van start. In dit naseizoen strijden de beste acht teams om het kampioenschap. De beste teams strijden daarna nog in de World Series; de Champions League voor honkbalteams.

De teams in de MLB zijn gigantisch. Ieder team is onderdeel van een zogenaamde franchise; een organisatie van een club die behalve het MLB-team nog acht dochterteams heeft op de lagere niveaus (Triple-A, Double-A en Single-A). Een team bestaat uit een selectie van 25 spelers, waardoor een franchise minimaal 200 spelers telt. Spelers kunnen vrij eenvoudig van team veranderen, waardoor er op het hoogtepunt van het seizoen honderden transfers (trades) per week plaatsvinden. Een gevolg is eveneens dat de 'draft', het kiezen van universiteitsspelers door de profclubs, minder belangrijk is dan in bijvoorbeeld de NBA.

Baseball MLB

Verhoudingen

Er is één honkbalteam dat met kop en schouders boven de andere uitsteekt: de New York Yankees. Zij zijn ieder jaar weer favoriet voor de titel. Geen enkel sportteam ter wereld heeft een groter budget dan de Yankees en ziet zijn logo terug op ontelbare petten en t-shirts voor over de hele wereld. Wie de Yankees naar de troon steekt in de honkbalcompetitie, verschilt per seizoen omdat de MLB probeert het verschil tussen de teams klein te houden wat betreft budget en kwaliteit van spelers. Toch draaien ook de Philadelphia Philles en de Boston Red Sox regelmatig mee in de bovenste regionen, gevolgd door de Chicago White Sox, St. Louis Cardinals, Atlanta Braves en LA Angels.

Major League Baseball

American League

Divisie Team Stad Stadion
East Baltimore Orioles Baltimore, Maryland Oriole Park at Camden Yards
Boston Red Sox Boston, Massachussetts Fenway Park
New York Yankees Queens, New York City Yankee Stadium
Tampa Bay Rays St. Petersburg, Florida Tropicana Field
Toronto Blue Jays Toronto, Ontario Rogers Centre
Central Chicago White Sox Chicago, Illinois U.S. Cellular Field
Cleveland Indians Cleveland, Ohio Progressive Field
Detroit Tigers Detroit, Michigan Comerica Park
Kansas City Royals Kansas City, Missouri Kauffman Stadion
Minnesota Twins Minneapolis, Minnesota Target Field
West Los Angeles Angels Anaheim, Californië Angel Stadium of Anaheim
Oakland Athletics Oakland, Californië O.co Coliseum
Seattle Mariners Seattle, Washington Safeco Field
Texas Rangers Arlington, Texas Rangers Ballpark in Arlington
Houston Astros Houston, Texas Minute Maid Park

National League

Divisie Team Stad Stadion
East Atlanta Braves Atlanta, Georgia Turner Field
Miami Marlins Miami, Florida Marlins Park
New York Mets Queens, New York City Citi Field
Philadelphia Phillies Philadelphia, Pennsylvania Citizens Bank Park
Washington Nationals Washington D.C. Nationals Park
Central Chicago Cubs Chicago, Illinois Wrigley Field
Cincinnati Reds Cincinnati, Ohio Great American Ball Park
Milwaukee Brewers Milwaukee, Wisconsin Miller Park
Pittsburgh Pirates Pittsburgh, Pennsylvania PNC Park
St. Louis Cardinals St. Louis, Missouri Busch Stadium
West Arizona Diamondbacks Phoenix, Arizona Chase Field
Colorado Rockies Denver, Colorado Coors Field
Los Angeles Dodgers Los Angeles, Californië Dodger Stadium
San Diego Padres San Diego, Californië PETCO Park
San Francisco Giants San Francisco, Californië AT&T Park