Capitool, Washington DC

Capitool, Washington DC Het stralend witte Capitool in Washington DC vormt het hoofdkwartier van de Amerikaanse volksvertegenwoordiging. Er bevinden zich de Senaat (in de noordvleugel), het Huis van Afgevaardigden (zuidvleugel) en kantoren voor functionarissen en commissies. Tot 1935 zetelde ook het Hooggerechtshof in het Capitool. De naam van het gebouw verwijst naar de Capitolijn, de belangrijkste heuvel van het oude Rome waar de Amerikanen zich graag mee vergeleken.

Bezienswaardigheden

Bezoekerscentrum

Het moderne bezoekerscentrum, dat bijna net zo groot is als het Capitool zelf, is gratis toegankelijk en fungeert als tentoonstellingsruimte en ontvangstruimte. Door de dakramen kun je het Capitool zien. Er bevindt zich een permanente tentoonstelling over het Congres en het Capitool met authentieke historische documenten, een manshoge maquette van de koepel en interactieve elementen. Naast de tentoonstellingen worden er lezingen en demonstraties gehouden en kun je er een restaurant en een souvenirwinkel bezoeken. Let wel op dat zowel in het Capitool als in het bezoekerscentrum strenge veiligheidsvoorschriften gelden. Onder andere grote rugtassen en vloeistoffen zijn verboden; er zijn enkele kluisjes om je “verboden” waar op te bergen, dus wees hierop voorbereid. Camera’s zijn toegestaan, maar er mag niet overal gefotografeerd worden.

Capitool, Washington DC

Rondleiding

Het Capitool is alleen te bezichtigen met een (gratis) rondleiding die start in het bezoekerscentrum. Je moet deze van tevoren boeken; dit kun je doen via de website van het bezoekerscentrum. Ten eerste is de neoclassicistische architectuur van het gebouw bezienswaardig, maar tijdens de tour wordt ook aandacht besteed aan de historische standbeelden en schilderijen van prominente Amerikanen als Martin Luther King. Voor de geïnteresseerden is er toegang tot de publiekstribunes van de Senaat en het Huis van Afgevaardigden tijdens vergaderingen. Hiervoor heb je een apart ticket nodig, deze is verkrijgbaar in het bezoekerscentrum. Zo kun je getuige zijn van de politieke debatten die het beleid van wereldmacht Amerika bepalen.

Parken

Vergeet naast je bezoek aan het bezoekerscentrum en het Capitool ook de omringende gronden niet. Rondom het Capitool ligt meer dan honderd hectare park, dat gedeeltelijk van de hand is van de befaamde negentiende-eeuwse landschapsarchitect Frederick Law Olmsted, die onder andere Central Park in New York ontworpen heeft.

Vervoer

De dichtstbijzijnde metrohaltes zijn Union Station en Capitol South. Bovendien stoppen er verschillende bussen in de buurt.

Geschiedenis

Een nieuwe hoofdstad verrijst

De jonge Verenigde Staten hadden geen vaste plaats waar de regering zitting had, totdat in 1791 werd besloten dat op de plek van het huidige Washington DC een nieuwe hoofdstad moest verrijzen. De Franse architect die voor deze taak werd aangetrokken, koos een heuvel in het midden van zijn ontwerp uit als locatie voor de volksvertegenwoordiging, tegenover het Washington Monument aan de National Mall.

Voor het ontwerp van het regeringsgebouw zelf schreef de bouwcommissie een prijsvraag uit. De commissieleden kozen uiteindelijk voor een plan van amateurarchitect William Thornton. Hij ontwierp een symmetrisch gebouw met in het middenstuk een koepel met daaraan twee vleugels; één voor de Senaat en één voor het Huis van Afgevaardigden. De neoclassicistische stijl van het ontwerp was in die tijd gangbaar voor overheidsgebouwen; gekenmerkt door Romeinse elementen zoals zuilen en kroonlijsten.

Capitool, Washington DC

Geld- en ruimtegebrek

De bouw begon op 18 september 1793, maar verliep vrij moeizaam door onder andere geldgebrek. Tegen de tijd van de Oorlog van 1812 was het gebouw slechts half af en in de oorlog werd het ook nog eens door de Britten in brand gestoken. Na de oorlog werd het gebouw hersteld en afgebouwd, zodat het in 1826 officieel klaar was.

Rond 1850 was het gebouw echter te klein voor alle afgevaardigden uit de nieuwe Amerikaanse staten en was er behoefte aan uitbreiding. Opnieuw werd er een prijsvraag uitgeschreven, waarbij architect Thomas Walter als winnaar uit de bus kwam. Walter verlengde de vleugels, waardoor hij het gebouw twee keer zo lang maakte. Logischerwijs moest de gietijzeren koepel met het ontwerp meegroeien. Tussentijds vonden kleine moderniseringen plaats als het installeren van liften en elektrisch licht. Omstreeks 1890 werden de terrassen om het Capitool aangelegd, die het gebouw tot een soort podium verheven. In 1958 vonden er wederom aanpassingen plaats: de gehele buitenmuur van de oostelijke façade zo’n tien meter naar buiten werd opgeschoven. In 1980 werd de westelijke vleugel gerenoveerd en werden terrassen hersteld. Sinds alle verbouwingen is het Capitool 230 meter lang en circa honderd meter breed, de koepel is bijna negentig meter hoog.

Bezoekerscentrum

In 2008 opende een groot bezoekerscentrum zijn deuren. Om het aanzicht van het Capitool niet aan te tasten is het centrum ondergronds; het bevindt zich onderaan het plein aan de oostelijke zijde van het gebouw.