George Washington

Portret van president George Washington, eerste president van de VS (1789-1797)
George Washington was de allereerste president van de Verenigde Staten. Door zijn rol in de Amerikaanse Onafhankelijkheidsoorlog, blijft hij tot op heden een van de meest spraakmakende figuren uit de Amerikaanse geschiedenis. Zo is de Amerikaanse hoofdstad naar hem vernoemd en wordt hij afgebeeld het dollarbiljet. Mount Vernon, zijn plantagehuis in Virginia waar ook zijn graftombe staat, en het Washington Monument in Washington DC, zijn populaire toeristische bezienswaardigheden.

Voor presidentschap

Jeugd

George Washington werd op 22 februari 1732 geboren in Virginia. Hij kwam uit een rijke familie van slavenhouders. Omdat zijn vader overleed toen George Washington nog een kind was, waren zijn halfbroer Lawrence en diens schoonvader William voor een groot deel verantwoordelijk voor zijn opvoeding. Door hen raakte hij geïnteresseerd in onder andere ethiek, boeken en literatuur, en door hun connecties kwam hij snel hogerop in het bestuur van de Britse kolonie. Zo werd hij in 1749, op 17-jarige leeftijd taxateur van Culpeper County, en drie jaar later werd hij al benoemd tot adjudant van de militie in Virginia.

George Washington Ohio

Ontdekkingsreizigers en oorlogen

Washington groeide op in het tijdperk van ontdekkingsreizigers en kolonisten. Diverse Europese grootmachten – voornamelijk de Engelsen en Fransen – vochten in hun koloniën om land. Via Britse gouverneur Dinwiddie kreeg Washington van de Britse overheid het bevel om de Fransen te verzoeken zich terug te trekken uit twee overzeese Britse kolonies; Virginia en Pennsylvania. Na een gefaalde poging werd hij naar Ohio Country gestuurd om het gebied te helpen verdedigen tegen de Fransen. De gehele Britse compagnie bleek bij Washingtons komst al te zijn verdreven door de Fransen. Met hulp van de indianen lukte het Washington toch om de Fransen in de val te lokken en daarbij hun leider te doden. Niet veel later sloegen de Fransen terug. Ze namen Washington korte tijd gevangen bij de slag om Fort Necessity in 1754. De verhoudingen tussen Engeland en Frankrijk verslechterden zodaning dat de landen elkaar in 1756 officieel de oorlog verklaarden.

Door zijn ervaring in het leger en zijn rol tijdens de veldslagen, kreeg Washington het opperbevel over de troepen in Virginia. In 1758 leidde hij zijn troepen tot een overwinning op de Fransen bij Fort Duquesne, waardoor de Britten de controle over Ohio terugkregen. Kort na deze overwinning diende hij zijn ontslag in bij het leger. In 1759 trouwde George Washington met Martha Custin; een weduwe van hoge komaf met twee kinderen. Ze verhuisden naar Mount Vernon, waar George de politiek in ging, naast zijn werk als plantage-eigenaar. Zijn huwelijk had hem tot een van de rijkste en invloedrijkste mannen van heel Virginia gemaakt. Een paar jaar lang genoot hij van het leven van een schatrijke aristocraat. Hij ging vaak jagen, organiseerde regelmatig indrukwekkende feesten en leefde in volledige luxe.

Washington DC Mount Vernon nu

Washingtons rol in de Amerikaanse Onafhankelijkheidsoorlog

In de jaren 1760 groeide de onvrede onder de Britse koloniën, omdat de Britse overheid door middel van diverse, vrij onredelijke belastingen, zijn positie in de koloniën verder wilde versterken. Washington steunde de oppositie tegen deze maatregelen en voerde een motie in tegen de belastingwetten. De Britse overheid wilde hier niets van weten, waarop de koloniën ten strijde trokken. In juni 1775 werd Washington benoemd tot opperbevelhebber van de continentale legers in de Amerikaanse Onafhankelijkheidsoorlog. Hij werd het gezicht van de revolutie. Met behulp van de Fransen, die nogal wat wrok koesterden tegenover de Britten, lukte het Washington om Boston in te nemen. Zijn leger verloor een grote veldslag bij Long Island, New York, waarbij ze waren gedwongen zich terug te trekken. Maar na enkele gewonnen veldslagen versloeg Washington, samen met de Franse kolonel Rochambeau de Britten bij Rhode Island. Een grote overwinning op zee in 1781 markeerde het einde van de Engelse hegemonie vanaf de andere kant van de oceaan. Na de overgave van de Britten in Yorktown in oktober van dat jaar was het een tijdje afgelopen met de grote veldslagen in Amerika. In 1783 diende Washington zijn ontslag in.

George Washington, Trenton

Tijdens presidentschap

De eerste president van de VS

De electorale commissie was unaniem: George Washington zou de eerste president van de nieuwe onafhankelijke Verenigde Staten worden. Met John Adams als vicepresident nam Washington deze eer aan. De inauguratie vond plaats op 30 april, 1789. Washington zou twee termijnen vervullen. Dit werd later het maximum aantal termijnen voor een president. Onder het presidentschap van George Washington werd het overheidsgebouw verplaatst naar een nieuw te bouwen stad aan de Potomac-rivier. Deze stad zou later bekend worden als Washington DC.

Inauguratie George Washington

Uitdagingen

Een opstand tergde het land in de jaren 1790, nadat de overheid belastingen had geheven op gedistilleerde dranken. In een poging deze zogenaamde Whisky-opstand neer te slaan, trokken legers de opstandige gebieden in om de ongeorganiseerde rebellen te verslaan. Ook met buitenlandse zaken had de nieuwbakken president het nodige te stellen. In een poging de verhoudingen met de Britten te verbeteren, tekenden beide regeringen in 1794 een overeenkomst, waarin de Engelsen toezegden te vertrekken bij de grote meren. Ook kwamen beide landen overeen de handel te stimuleren. Dit leidde niet alleen tot protest bij oppositie van Washington, maar ook bij de Fransen, die met de Britten in oorlog waren.

In 1796 schreef de president zijn afscheidsbrief, die een van de meest invloedrijke republikeinse schrijfsels in de geschiedenis zou worden. Washington riep in zijn brief op om te waken voor een te grote bemoeienis van andere overheden in Amerika. Het land moest geen partijpolitiek bedrijven, maar zich inzetten voor het algemene goed. Hij opperde een vriendschap tussen alle naties en waarschuwde voor interventie in Europese oorlogen.

Na presidentschap

Washingtons laatste jaren

Na zijn pensioen keerde Washington terug naar Mount Vernon, waar hij drank brouwde. In 1798 keerde hij, onder de groeiende druk van de Fransen, kortstondig terug als hoofdofficier van het Amerikaanse leger. Op 12 december 1799 werd Washington geveld door de griep, waaraan hij twee dagen later, op 67-jarige leeftijd overleed. Zo verloor het land zijn grootste politicus en militaire leider.

Ter eerbetoon werd er in de hoofdstad een grafkelder gebouwd. De oppositie wist de verplaatsing van zijn lichaam nog vele jaren tegen te houden, maar in 1837 vond Washington zijn laatste rustplaats in op Mount Vernon. De sleutel van zijn mausoleum werd in de Potomac-rivier gegooid.

Tombe George Washington

Overlevering en bezienswaardigheden

George Washington wordt in de Verenigde Staten gezien als de vader des vaderlands. Zijn gedachtegoed heeft hem ruimschoots overleefd. Zijn geschreven teksten zijn nog steeds erg invloedrijk; met die over slavernij (hij bevrijdde zijn eigen slaven in 1799), de gelijke rechten van de mens en religieuze tolerantie. In heel de VS zijn monumenten opgericht, de beeltenis van Washington prijkt op dollarbiljetten en postzegels en zijn daden worden nog jaarlijks herdacht. Mount Vernon, het huis van George Washington, is een populaire toeristische trekpleister. Op het landgoed is Washingtons graftombe te bezichtigen. De naam van de hoofdstad van de VS, Washington DC, is natuurlijk ook een prachtige ode aan zijn bestaan. In deze stad staat het Washington Monument. Deze obelisk is met zijn 169 meter hoogte de hoogste obelisk ooit gebouwd. Bezoekers kunnen met een lift naar de top van het monument om het uitzicht te bewonderen.

Tombe George Washington