Chevrolet

In 1911 werd in Detroit de Chevrolet Motor Company opgericht door autocoureur Louis Chevrolet en William C. ‘Billy’ Durant, de oprichter van General Motors. Het chevrolet logo bedrijf werd snel een geduchte concurrent van Ford, die als eerste een auto op de markt hadden gebracht die voor de middenklasse betaalbaar was. Chevrolet richtte zich eveneens op degelijke, betaalbare auto’s en het bedrijf groeide uit tot een grote multinational. Naast betaalbare auto’s heeft Chevrolet zich altijd gericht op het produceren van luxe wagens en raceauto’s.

Geschiedenis

Het merk Chevrolet ontstond in 1911 met de oprichting van de Chevrolet Motor Company. Louis Chevrolet was in die tijd een bekende coureur en zijn zakenpartner – ingenieur William Durant – was een succesvolle zakenman die het bedrijf General Motors had opgericht in 1908. De heren leerden elkaar kennen toen Durant Chevrolet in dienst nam. Toen Durant in 1910 werd gedwongen General Motors te verlaten, besloot hij samen met Chevrolet en een groep anderen een nieuw bedrijf te beginnen. Omdat Durant dacht dat Chevrolet’s status als coureur zou kunnen helpen in de marketing, kreeg het nieuwe bedrijf de naam van de coureur. Het bekende ‘vlinderdas’-logo werd in 1913 door Durant geïntroduceerd. Waar hij zijn inspiratie vandaan haalde blijft een groot mysterie. Theorieën over een mooi Frans behangprintje, een schets tijdens een diner, het kruis van de Zwitserse vlag en reclame in de krant doen onder andere de ronde.

In 1911 bracht het jonge bedrijf zijn eerste automodel op de markt: de Series C Classic Six, een luxe wagen met een prijs van 2.150 dollar. Dit was voor die tijd een enorm bedrag; het was ongeveer het jaarloon van een burger uit de middenklasse. Durant wou echter ook een auto produceren die voor een breder publiek beschikbaar zou zijn. Om deze reden werd de ‘Little’ geproduceerd. Deze auto kostte slechts 650 dollar en was de beoogde concurrent van het bekende Ford T model. De Little nam gretig aftrek, waardoor Chevrolet een succesvolle start kende en de productie snel groeide.

In 1915 raakten Durant en Chevrolet in conflict, waarop Chevrolet zijn aandeel in het bedrijf verkocht aan Durant. Chevrolet’s inbreng in het bedrijf kwam hiermee ten einde, hoewel hij later – nadat hij zijn fortuin was verloren tijdens de Grote Depressie van de jaren dertig – nog wel als mechanicus aan de slag ging bij een Chevrolet-garage in Detroit. Het bedrijf bleef groeien onder Durant en verspreidde zich naar andere delen van de Verenigde Staten. In 1916 was Durant in staat om met behulp van de winst van Chevrolet dusdanig veel aandelen van zijn oude bedrijf General Motors te kopen, dat hij weer bestuurslid en uiteindelijk zelfs directeur werd van dat bedrijf. In 1917 werd Chevrolet ingelijfd in het moederbedrijf General Motors, waar het tot de dag van vandaag deel van uitmaakt. In 1920 verliet Durant General Motors, en daarmee ook Chevrolet.

Chevrolet floreerde onder General Motors. In 1923 haalde het bedrijf de productie-mijlpaal van een miljoen en in 1930 werd de zeven miljoenste auto geproduceerd. De productie werd in deze periode flink opgeschroefd. Het bedrijf richtte zich nu vooral op de middenklasse, door degelijke auto’s tegen een redelijke prijs te produceren. De trend die Durant met ‘zijn’ Little was begonnen duurde dus voort en was erg succesvol. Helaas was niet alles koek en ei. Zo produceerde het bedrijf in 1923 een motor die door lucht gekoeld werd. Het ontwerp werkte niet goed en er werden slechts honderd auto’s met deze motor verkocht. Toch ging het al met al ging goed met Chevrolet en het bedrijf wist zich staande te houden tijdens de Grote Depressie. Tijdens de Tweede Wereldoorlog werden de fabrieken van Chevrolet en General Motors ingezet om ammunitie te produceren voor het front. In 1942 werd zelfs de gehele autoproductie van Chevrolet gestopt om oorlogsmateriaal te kunnen produceren.

Na de oorlog nam de verkoop wederom een vlucht, althans in Amerika. De positieve naoorlogse instelling van de Amerikaanse bevolking speelde hierbij een grote rol. Het werd ook steeds normaler om twee auto’s per huishouden te bezitten, wat autobedrijven als Chevrolet natuurlijk in de hand speelde. In 1953 produceerde Chevrolet een baanbrekend model. Het was het eerste model van de succesvolle Corvette-reeks. Het model van de Corvette was vernieuwend. De grootste innovatie lag in het gebruik van polyester in plaats van staal. Het model werd erg populair, vooral onder autosportfanaten. De Corvettes uit de eerste reeks zijn nu zeer gewilde verzamelobjecten, omdat er in de eerste productieronde maar driehonderd auto’s geproduceerd werden.

In de jaren zestig en zeventig van de twintigste eeuw onderging Chevrolet, evenals het moederbedrijf General Motors, een lastige periode. Stijgende prijzen, de oliecrisis, internationale concurrentie vanuit Japan en Duitsland en milieuzorgen leidden tot een krimp van de verkoop en productie van alle modellen van Chevrolet en General Motors. De bedrijven reageerden op de crisis en de gestegen prijzen door kleinere modellen te gaan produceren. Deze strategie werkte en Chevrolet wist ook deze crisis te overleven en een van de grootste namen in de Amerikaanse auto-industrie te worden. Het merk werd zelfs een soort Amerikaans cultuuricoon en speelde in veel popliedjes en films een rol.

Chevrolet

Een internationaal bedrijf

In 1923 opende Chevrolet onder de naam van General Motors voor het eerst fabrieksdeuren buiten Noord-Amerika. Kopenhagen werd de eerste Europese productiestad van Chevrolet. In januari 1924 was de eerste Europese Chevrolet een feit. Het ging om een lichte vrachtwagen die verkocht werd in grote delen van Oost-Europa, Scandinavië, Oostenrijk en Duitsland. Tijdens de Tweede Wereldoorlog had het bedrijf moeite zich te handhaven in Europa. Waar het in Amerika economisch erg goed ging, moest Europa na een verwoestende oorlog weer helemaal van vooraf aan beginnen.

De Corvette en de Camaro, een ander sportmodel, waren succesvolle modellen in Europa, maar de kleinere compacte auto’s waarmee Chevrolet in de VS zijn intrede deed waren niet erg succesvol. Dat kwam mede doordat dit soort auto’s in Europa al langer geproduceerd werden en andere bedrijven dit marktaandeel dus bezet hielden. De crisis van de jaren 1970 deed het bedrijf in Europa ook weinig goed. In de jaren tachtig en negentig hield de autofabrikant zich maar net staande in Europa. Toen het bedrijf in 2004 het Aziatische, in Europa gevestigde, merk Daewoo overnam werd Chevrolet eindelijk echt succesvol in Europa. Andere Europese merken die onder General Motors vallen, zoals Saab en Opel, werken tegenwoordig regelmatig samen op het gebied van techniek.

Ook in Azië heeft Chevrolet voet aan de grond gekregen, mede via Daewoo en een samenwerkingsverband met Toyota. Andere gebieden waar het bedrijf actief is zijn Zuid-Afrika, Latijns-Amerika en Australië. Rond de millenniumwisseling verkocht het bedrijf de meeste auto’s nog binnen de Verenigde Staten. De markt is echter steeds meer verschoven buiten de grenzen van het thuisland. Deze verschuiving is ook terug te zien in de marketing. De slagzinnen van het bedrijf richten zich steeds meer op een globale afzetmarkt en minder specifiek op de Verenigde Staten.

Corvette

Producten

Chevrolet verkoopt auto’s in allerlei soorten en maten, maar richt zich grotendeels op de middenklasse. Modellen die zich op deze doelgroep richten zijn onder andere de Chevrolet Epica en de Corsica. Naast deze auto’s voor ‘de gewone man’ is het merk ook erg bekend vanwege de sportmodellen, zoals de eerdergenoemde Corvette en Camaro. Met dit soort sportwagens doet Chevrolet mee aan races over de hele wereld. Een belangrijke ontwikkeling binnen de sportwagenbranche was de ontwikkeling van een compact en licht V8-motorblok. De Corvette is in 2005 overigens gesplitst van Chevrolet en is als apart merk doorgegaan.

Ook trucks, pick-ups, SUV’s en busjes worden door het bedrijf geproduceerd. Omdat de milieueisen voor auto’s tegenwoordig steeds strenger worden en de vraag naar milieuvriendelijke auto’s toeneemt, heeft Corvette verschillende hybride modellen op de markt gebracht, zoals de Corvette Volt. De elektromotor van dit model wordt opgeladen door een benzinemotor en heeft een bereik van ongeveer 1.030 kilometer. Een andere hybride model is de Silverado, de eerste hybride pick-up die Chevolet op de markt bracht.

Corsica